Axel Marazzi
Axel Marazzi

Un aeroplano, sin hélice ni motor, cerca de la estratosfera,, triplicando la altitud a la que vuela un avión comercial, donde nadie estuvo antes. Puede tranquilamente parecer de una escena sacada de una película de ciencia ficción, pero es un proyecto que se realiza en El Calafate. Todo a partir del sueño y las ganas de investigar de un piloto de la NASA en 1992.

Einar Enevoldson es piloto y fundador del Proyecto Perlan, y tiene como fin poder recopilar más información relacionada a vuelos de gran altitud, cambio climático, meteorología y exploración de la capa de ozono y el espacio.

El proyecto comenzó en 1992. En ese momento, Enevoldson juntó pruebas sobre la existencia de un fenómeno meteorológico que hasta ese momento era desconocido: las ondas de montaña estratosféricas. Este fenómeno son como las olas del océano, pero que se propagan con fuerza hacia el espacio sobre las cadenas montañosas como los Andes.

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En 1999, el aviador Steve Fossett, famoso por haber sido el primer hombre en haber volado solo alrededor del mundo en un globo sin escalas, decide financiar la primera misión del Perlan y, además, convertirse en piloto. Nada menos que 7 años más tarde, en el 2006, Fossett y Einar se subieron a bordo de un planeador modificado y batieron la marca mundial de altura de vuelo sin motor al alcanzar los 15.5km.

Después de que Fossett vivió el éxito que tuvo la misión ideada por Enevoldson decidió financiar la segunda misión. El objetivo es alcanzar los 27,4km a bordo de un planeador presurizado creado especialmente con ese propósito.

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En el 2007 Fossett hizo uno de sus tantos viajes sobre las montañas Sierra Nevada, en California, pero nunca volvió. El famoso aventurero desapareció mientras las sobrevolaba. Su fallecimiento dejó sin financiamiento al proyecto Perlan y desde ese momento hasta el 2014 tuvo que suspenderse. Sea como sea, Airbus comenzó a participar del proyecto y se convirtió en el principal patrocinador de la Misión Airbus Perlan II, que se realiza en la ciudad de El Calafate, Santa Cruz.

¿Por qué en Santa Cruz? "El Calafate es el mejor lugar del mundo en donde se puede hacer porque para este estudio hacen falta dos cosas: las nubes lenticulares y el vórtice polar. "Te lo voy a explicar como me explicaron a mí la primera vez: el vórtice polar es similar al efecto que se crea cuando gira el agua en el inodoro, pero con viento y en el cielo", explico Tago Di Pietro, responsable de logística del Proyecto Perlan, a minutouno.com.

Los miembros del proyecto aseguran que será un aporte científico gigante para todos. "Por primera vez se va a poder medir la capa de ozono de manera horizontal. Esa información se va a dar a diferentes científicos y después de investigar esto podremos estudiar la meteorología de una manera distinta a como se hace ahora", agregó Di Pietro.

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"La intención de este proyecto, además, es marcar un nuevo Récord Guinness. El récord actual es de 50.000 pies y lo que queremos hacer es llegar a los 90.000 mil pies. Para que se den una idea es tres veces más que lo que vuela un avión de línea", agrega Di Pietro.

El proyecto, si bien los pilotos lo hacen parecer como algo natural y simple, es de lo más peligroso. "Es muy riesgoso porque hay muchas cosas que pueden fallar, pero también tienen mucha información para saber si algo está pasando y así prevenir cualquier tipo de problema", aportó Di Pietro. Si, por ejemplo, las pequeñas ventanas del planeador se escarcharan y esa escarcha no se disipara a la hora de aterrizar, el principal piloto tendría que sacar la cabeza por sobre la ventana superior cuando estuvieran cerca del suelo y aterrizar de esa manera.

"Volar el Perlan 2 fue una experiencia memorable", dijo Tom Enders, CEO de Airbus Group, piloto veterano de helicópteros y entusiasta de la aviación. "La Misión Airbus Perlan II busca impulsar las fronteras de la innovación, ampliar nuestro conocimiento sobre la atmósfera y comprender mejor el cambio climático, así como inspirar a las nuevas generaciones de pioneros aeroespaciales. Es un honor que este equipo de voluntarios entregados lleve nuestro nombre hasta la frontera con el espacio", agregó.

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La idea de Proyecto Perlan, una asociación sin fines de lucro, es el año que viene tener toda la información necesaria para poder marcar el récord y ascender a los 24,7km de altura. Los integrantes estarán en el país haciendo pruebas y testeos hasta el próximo 29 de septiembre. Después volverán a Estados Unidos, analizarán la información recolectada para así mejorar sus vuelos el próximo año.

El vuelo que se realizó el miércoles fue el más alto al que llegaron en su estadía hasta el momento en El Calafate. Alcanzaron los 22.800 pies (6.9km) y el jefe de pilotos del Proyecto Perlan, Jim Payne, le explicó a minutouno.com que sirvió para saber que el planeador presurizado, el primero de su estilo, puede aguantar esa altura e incluso continuar subiendo como lo tienen estipulado.

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La Misión Airbus Perlan II es una iniciativa que tiene la intención de llevar a un planeador sin motor (por ese motivo debe ser remolcado para levantar vuelo) a los límites del espacio y, de esta manera, poder no solo marcar un récord y llegar a donde nunca estuvo una persona de esta manera, sino también poder investigar y poder cambiar la manera en la que se entiende la meteorología.