Seis voluntarios que permanecieron aislados durante un año en Hawái con el fin de recolectar información para los planes de la NASA de enviar una misión tripulada a Marte, culminaron el domingo el experimento, felices de volver a respirar aire fresco y reunirse con otras personas.
Los tres hombres y tres mujeres permanecieron confinados en el lado norte del volcán Mauna Loa, en un domo de 11 metros de diámetro y seis metros de altura, ubicado en una cantera alejada de animales y vegetación.

El experimento muestra que "una misión a Marte en el futuro cercano es realista", dijo el astrobiólogo francés Cyprien Verseux en una entrevista realizada por los organizadores en Periscope y colgada en Twitter. "Los problemas técnicos y psicológicos pueden ser superados", indicó.

Imágenes del equipo saliendo del domo los muestra algo desconcertados mientras se reúnen con visitantes y posan para selfies. Los organizadores les dieron frutas y vegetales frescos.

Lo más desafiante del experimento fue la monotonía: "siempre estábamos en el mismo lugar, siempre con las mismas personas", dijo Verseux, que aconseja "traer libros" a los voluntarios para un nuevo experimento.

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El estadounidense Tristan Bassingthwaighte, otro integrante de la misión, se mostró de acuerdo y urgió a los futuros participantes a traer "cantidad de libros".

Bassingthwaighte dijo que se abocaron a hobbies, como bailar salsa y tocar el ukelele, para matar el aburrimiento.

Los voluntarios, que tuvieron un un acceso limitado a internet, solo podían salir afuera vestidos con trajes espaciales, y Bassingthwaighte dijo que en sus excursiones removían la abundante basura de los flancos del volcán.

Christiane Heinicke, de Alemania, dijo que su mayor experiencia fue extraer agua del terreno -la composición mineral del suelo volcánico del Mauna Loa es muy similar a la de Marte.

"De hecho se puede extraer agua de un terreno aparentemente seco", dijo a los organizadores en un video también en Periscope. "Ello implica que se podría extraer agua del suelo de Marte".

El equipo también incluyó a un piloto, a un médico/periodista y a un científico especializado en suelos.

Los tres hombres y tres mujeres pasaron su año completo en el domo -al que ingresaron el 28 de agosto de 2015-, donde poseían pequeños dormitorios con espacio para un catre y un escritorio, y pasaron sus días comiendo queso en polvo y atún en lata.

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Los baños contaban con inodoros de compostaje (sanitarios secos que utilizan un sistema aeróbico de tratamiento) y duchas que funcionaban por energía solar.

La NASA está en condiciones de enviar en ocho meses un robot al planeta rojo, pero los astronautas que viajen a Marte enfrentan un viaje que demora entre uno y tres años.

Por ello, la agencia espacial estadounidense estudia estos escenarios de aislamiento prolongado en el marco del programa Analogía y Simulación de Exploración Espacial en Hawái (HI-SEAS, por su sigla en inglés), antes de enviar una misión tripulada a Marte, algo que espera ocurra en la década de 2030.